政治

他是被數學題耽誤的自殺者,併為後世留下了一筆財富

20世紀初,德國有一位年輕的富豪,叫沃爾夫斯凱爾。他的業餘愛好非常高大上,喜歡鑽研物理和數學。

有一回,他喜歡上了一位姑娘,就大膽表白,結果被髮了好人卡。沃爾夫斯凱爾從小生活一帆風順,哪受過這種打擊?他覺得生活沒意義了,決定自殺。

德國人的作風非常嚴謹,連自殺也要安排得妥妥當當,沃爾夫斯凱爾決定在某天午夜鐘聲響起時一槍崩了自己。不過在那之前,他還是跟沒事人一樣,努力工作,妥善處理公司事務。等到自殺那天,他寫下遺囑,然後給所有親朋好友寫了訣別信。

一切安排妥當之後,一看時間,離午夜還差幾個小時,於是找點事消磨時間。他去了圖書館,隨手翻到一本數學期刊,被其中一篇論文吸引住了,作者庫默爾在文中解釋為何柯西和拉梅證明費馬大定理的方法行不通。

三百多年前,費馬在研究丟番圖的《算術》時,在書本的空白處寫下了一個公式,然後還皮了一下,說他已經證明了這個定理,但由於紙上空白的地方太少,寫不下證明過程,所以就算了。

他這一皮可要命了,三百多年來,無數數學家為了證明這個定理都折了腰。所以,費馬大定理一直就是數學界的經典未解之謎,一代代人為它痴狂,沃爾夫斯凱爾也不例外。當他看到庫默爾的論文,註定要深陷其中。他認為莫庫爾的論述中有一個漏洞,於是自己重新演算了一遍,經過煩瑣的論證,終於補救了莫庫爾的證明。可當他長舒一口氣,從紙上抬起頭時,發現天已經亮了。說好的自殺,他竟然給忘了!既然這樣,就是命不該絕,況且他已經找到活下去的理由,就是要證明費馬大定理。他立馬把準備好的訣別書燒了,然後修改了遺囑。

1906年,沃爾夫斯凱爾去世了,家人驚奇地發現,他的遺囑裡竟有一項特別說明:把大部分遺產交給哥廷根皇家科學院,設立一個10萬馬克(大約100萬英鎊)的獎項,獎給第一個證明費馬大定理的人。那就是哥廷根皇家科學院在1908年公佈的沃爾夫斯凱爾獎。不少人懷疑,費馬大定理都提出三百多年了,也沒一個人能證明出來,會不會是費馬當初根本沒證明出來,只是開了個玩笑,這個定理根本就不成立?

事實證明,費馬大定理是成立的。1995年,英國數學家安德魯·懷爾斯最終證明了這個問題。等了87年,沃爾夫斯凱爾獎終於等到了它的主人。原來數學真是可以救命的,讀完這個故事,希望你的數學還能搶救一下!

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作者|波 叔

來源|《百家講壇》雜誌

Reference:大中國

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