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NASA決定摧毀32.6億美元探測器,竟是為了這件事...令人佩服!

 

一項發生在星際空間,持續20年,總耗資達32.6億美元的探測任務即將結束,為避免探測器汙染新發現的可能存在生命的外星水世界,美國NASA決定在今年9月15日摧毀探測器,令其墜入土星大氣層燃燒焚燬。

這顆探測器名叫卡西尼-惠更斯號,1997年10月從肯尼迪航天中心發射升空,2004年7月通過土星環之間的縫隙進入土星軌道,開始正式的科考任務並執行至今。卡西尼-惠更斯號是人類歷史上發射的規模最大、複雜程度最高的行星探測器,先後有十七個國家參與建造,200多位科學家對其資料進行分析,結出了豐碩的成果。

2004年,惠更斯號脫離母船,降落在土衛六上,拍攝了人類歷史上第一張土衛六表面照片。之後卡西尼拍攝到土衛二的羽狀噴流,並在50公裡的高度穿過噴流,細細“品味”後發現了複雜的碳氫化合物,確定了土衛二有一個全球性的支援生命的液態鹹水海洋,從而使土衛二成為太陽系最有可能存在外星生命的星球之一。卡西尼還先後發現了土星的8顆新衛星。

卡西尼號早已超期服役,燃料也即將用罄,為避免它失控墜入土衛二,汙染那裡的冰下海洋,影響可能的外星生命,NASA決定利用土星大氣層將其摧毀。在卡西尼生命的最後階段,它還將完成一系列重要的任務,其中包括對土星環進行22次瘋狂的穿越,在最近距離上飛過土星北極,考察直徑有兩個地球大小的六邊形漩渦,拍攝極點的極光現象,測量土星環的質量並品嚐它的“味道”,看看它是由什麼物質組成的。

在最後時刻來臨的時候,卡西尼仍將盡力把天線對準地球,現場直播它墜入土星大氣層的影像,傳回最後的資料,這些資料將有助於我們瞭解土星的巖石核心究竟有多大,金屬氫殼的旋轉速度究竟有多快。

當然不可避免,這個2.78噸的地球機器人終將在土星的大氣層裡燃燒熔化,成為它朝夕相處了13年的土星的一部分。如果它有生命的話,或許這也是它最願意選擇的結局吧。

Reference:科技日報

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